— TheViableBlog

Bees navigate by the sun and to be able to do so, they need to measure time (a problem humans were confronted with too, and one that took a lot of time and ingenuity to solve as the arduous History of Longitude shows).
If bees want to fly to the same location in the morning and in the afternoon, they have to know that time has passed in between and correct for the “new” position of the sun. Obviously, they are very well capable of doing this, but the nature of the “bee-clock” had been a mystery to scientists for a long time and it took some significant advances in technology to provide the means to solve it.


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So you think you know what is going on in a bee hive? Maybe you do. Maybe you don’t. In any case: read Jay Hosler’s comic “Clan Apis”! The truth about life in the hive – complete with nagging larvae and metamorphosis-angst, brother Zambur with dreams of a magnificent death, some deep philosophy (“No one survives life”) and plenty of girl’s talk – plus some sedentary jokes (you will get there).

The good thing: Hosler is not only a great cartoonist, but also a biologist and it shows. So while you have fun and characters and adventure you also have quite a bit of biological fact in there. Smart comics.

Thanks to evolvimus for pointing out Jay Hosler’s work, especially the loveley “Sandwalk Adventures” (detailing Darwin’s conversations with follicle mites…). And look here for some of Hosler’s cartoons available online.

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When researching for a bee-project, you are bound to come across all sorts of bee-related metaphors (the sting, the buzz, the workerbee etc.) and phrases. Most are easy to deal with, even when English is not your first language. But what is it with ‘the bee’s knees’?

Sometimes, you can get away with taking the phrase literally:

(Although, in this case, the joint in the picture would be described more adequately as the ‘bee’s heel’ – if you were willing to impose any term taken from vertebrate morphology on the somewhat different arrangement of insect extremities…)

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But what do you make of these? Surely, they can’t be meant literally?

A Fulwood couple’s hobby is the bee’s knees (BBC)

…it is more about conclusive proof (…) that they are the bees knees of football right now… (The Guardian)

…Hall One at London’s new Kings Place arts venue (…) represents the bees-knees in acoustic design... (The Guardian)

…Inevitably, Heather Mills-McCartney has been photographed with her bees-knees divorce lawyer… (The Times – behind the paywall, sorry)

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So, somehow, the bee’s knees got to indicate ‘excellence’ and ‘high quality’. But when, how or why seems to be unknown. The phrase has quite a history, though (thank you @BoraZ for the link!):

In the 18th century, ‘a bee’s knee’ was used “as a synonym for smallness, but has since disappeared from the language, replaced more recently by the less polite ‘gnat’s bollock’.”

It seems that ‘the bee’s knees’ then came up in the early 20th century in America when it had become fashionable to use nonsense terms to denote excellence – like ‘the snake’s hips’, ‘the kipper’s knickers’, ‘the cat’s pyjamas/whiskers’, or ‘the monkey’s eyebrows’. – Typical flapper talk, apparently.

Another connection might be to the dancer Bee Jackson, who by some is credited for bringing the Charleston to Broadway. However, although she certainly had very active and attractive knees, her appearance in 1924 somewhat post-dates the use of the phrase.

I am delighted, though, to see where these bees (and their knees) can take you!

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While I am on the road scouting locations in Montana, my friends at home are becoming more and more bee-aware and sent me this picture. Some brood of some wild bees – but which one? Any ideas anybody?Während ich in den USA unterwegs bin und die Highways in Montana und Idaho abreise, erreicht mich dieses Foto von zuhause. Wildbienenbrut am Fenster – aber wer und was? Hat jemand eine Idee?

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Noch ein Nachtrag zum Maiwurm: Ölkäfer und einige andere Käfer scheiden an den Kniegelenken Tropfen gelber Hämolymphe aus, die das giftige Cantharidin enthalten. Es ist auch in kleinen Dosen für den Menschen giftig, schadet aber vielen insektenfressenden Tieren nicht. Es wurde im Altertum in Griechenland und im Mittelalter als Heilmittel bei Erkrankungen des Ausscheidungstraktes und zur Herstellung von Liebestränken verwendet. (Quelle: Jiri Zahradnik: Käfer Mittel- und Nordwesteuropas; Verlag Paul Parey, Hamburg und Berlin, 1985)

Laut Wikipedia soll die aphrodisierende Wirkung des Cantharidins schon den Truppen Napoleons beim Ägyptenfeldzug zum Verhängnis geworden sein, die in den Sümpfen des ägyptischen Nildeltas Frösche gefangen und verspeist haben sollen. Die Frösche ernährten sich angeblich vor allem von den besagten Käfern und konnten das Cantharidin einlagern, ohne selbst Schaden zu nehmen. Welche Froschart das gewesen sein könnte und was tatsächlich an dieser Geschichte dran ist, habe ich aber nicht herausgefunden.

One more note about this Meloe blister beetle: The curious yellow drop at the joint is hemolymph containing Cantharidin, a a poisonous chemical compound that has also been used as an aphrodisiac since antiquity. There are a lot of stories around this substance – from causing trouble for Napoleon’s troops in Egypt to horses that died from accidentally eating hay that contained blister beetles. I can’t confirm any of this, but I find this little black fellow increasingly interesting, bee parasite or not.

Foto: Florian Profitlich

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Okay, they might be parasites, these blister beetles (Meloe spec.), but you have to give them some credit for preseverence and ingenuity!

Bild: Einer von mehreren Maiwürmern, die ich im April in der Uckermark getroffen habe.

Der Maiwurm gehört zur Familie der Ölkäfer (Gattung Meloe) und genießt als Brutparasit an Wildbienen unter Bienenfreunden einen eher zweifelhaften Ruf.

Ökologen dagegen sind entzückt, wenn ich ihnen von meinem Fund berichte. Für sie ist ein gesundes, kräftiges Maiwurmweibchen wie dieses ein gutes Zeichen. Wo Maiwürmer sind, da ist die Welt noch in Ordnung. Sozusagen.

Denn der Maiwurm hat, wie viele Parasiten, einen ziemlich heiklen Lebenszyklus. Dazu gehört neben den normalen Problemen von Fressen und Gefressenwerden vor allem der Transport ins Nest des Wirtes. Also: Eiablage am Boden, dann schlüpft die erste Larve, ein Triungulinus (Dreiklauer). Diese Triungulinus-Larve muss jetzt vom Boden auf eine Blüte krabbeln (und das Tier ist zu diesem Zeitpunkt nur ein paar Millimeter groß! Bezogen auf die durchschnittliche Primel, die um diese Jahreszeit blüht, sagen wir 10cm hoch, ist das, als müssten wir ein 30stöckiges Hochhaus raufklettern!). Oben wartet die Larve, bis eine Solitärbiene vorbeikommt – keine Honigbiene, keine Hummel, und auch sonst nichts, es muss eine Solitärbiene sein und am besten ein Weibchen. Für die meisten der zwei- bis dreitausend Larven aus einem Gelege ist die Reise hier zuende. Sie sitzen auf ihrer Blüte und warten vergeblich bis sie verhungern, gefressen werden oder runterfallen (und es dann nicht noch einmal hoch schaffen…).

Die wenigen, die eine Wildbiene erwischen, haben genau eine Chance. Der Flug ihres Lebens. Sie krallen sich mit ihren Klauenfüßen im Pelz der Biene fest und lassen sich in deren Brutnest tragen. Dort lassen sie sich in den Brutzellen „einmauern“, eine Larve pro Zelle, bereit für die nächste Phase. Sie fressen das Bienenei und den Nahrungsvorrat, der eigentlich für die Bienenlarve gedacht war, und durchlaufen drei weitere Larvenstadien bevor sie sich verpuppen.

Und wenn das alles gutgegangen ist und im Frühjahr frische Maiwürmer im Garten auftauchen, dann heißt das für die Ökologen: hier sind zumindest mal so viele Wildbienen vorhanden, dass sie diese verrückten Käfer auch noch mit durchziehen können. So kann man es auch sehen.

Bild: Metamorphose des Ölkäfers Epicauta vittata: A – Triungulinus-Stadium, B – 2. Stadium, C – 3. Stadium, D – Scheinpuppe, E – Puppe, F – Imago. (Nordisk familjebok, 1904–1926)

Bis vor Kurzem war der Maiwurm eine häufige Frühlingsart, aber in den letzten Jahren hat die Zahl der Maiwürmer in Deutschland rapide abgenommen, vor allem wohl durch den Einsatz von Kunstdünger und Insektiziden, die die Wirtsarten vernichten. (Quelle: Jiri Zahradnik: Käfer Mittel- und Nordwesteuropas; Verlag Paul Parey, Hamburg und Berlin, 1985)

A very nice post on blister beetles in English can be found at The Marvelous in Nature. Also there: rare pictures of a Triungulin larvae (of a different beetle-species) hitching a ride on a bee!

Foto: Florian Profitlich

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I really didn’t expect this blog to start out quite so frivolous, but here we go. Since we have been talking about bee reproduction quite a bit recently, I couldn’t possibly withhold from you one of the finest examples of how science and entertainment can go together. And of course it is always a pleasure to spend some time with the adorable Isabella Rosselini.

For those who want to know more: here is some of the new science.

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